Fitoterapia

Fitoterapia

La fitoterapia è una branca della medicina che studia l'impiego e l'utilizzo delle piante medicinali nell'uomo.

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La definizione formulata dalla Organizzazione Mondiale della Sanità, mette in chiaro che si tratta di quelle piante "che, comunque introdotte o messe a contatto con organismo umano o animale, svolgono in questo un'azione farmacologia anche blanda". E' una pratica antichissima, le cui origini si perdono nella lontana preistoria dove già i primi uomini impararono a selezionare ed utilizzare alcune piante per la cura di piccoli disturbi fisici. Col passare dei secoli, le pratiche fitoterapiche, si sono fortemente radicate nella cultura di tutte le civiltà, non solo dal punto di vista medico curativo ma anche da quello religioso.

Coloro che erano in grado di utilizzare le pratiche fitoterapiche assumevano di fatto, un ruolo centrale presso la comunità; basti pensare alle figure degli sciamani diffuse nelle civiltà nord americane o dei mandala delle culture orientali, che attribuivano alla loro capacità nell'uso di piante medicinali, un significato mistico religioso.

Nell'Europa medioevale, erano i monaci a custodire gelosamente, fra le mura dei monasteri, i segret i delle piante medicinali, e la nostra stessa cultura popolare è ricca di riferimenti sull'utilizzo di alcune piante, anche molto comuni, per la cura di malanni stagionali. Soltanto negli ultimi due secoli si è compreso come gli effetti terapeutici di alcune piante sono dovuti alla presenza di sostanze chimiche prodotte dalle piante stesse, i principi attivi, che esercitano la vera azione terapeutica. Lo studio dei principi attivi, ha condotto la ricerca a gettare le basi della moderna terapia farmacologia; infatti, molti dei farmaci di uso comune, presenti oggi in farmacia, sono stati scoperti grazie allo studio dei principi attivi contenuti nelle piante medicinali. Inoltre molte sostanze di origine vegetale, hanno aiutato la scienza, a comprendere meglio il funzionamento del nostro organismo e di organi molto complessi come il cervello, orientando la moderna ricerca farmacologica verso la produzione di farmaci sempre più sicuri ed efficaci.

Oggi, nell'era delle biotecnologie, la fitoterapia è riconosciuta dalla classe medica internazionale come una medicina a tutti gli effetti. Se praticato in maniera razionale, e sotto controllo medico, l'utilizzo di preparazioni fitoterapiche può portare, in alcuni casi, alla sostituzione dei farmaci di origine sintetica, per la cura di molte patologie o può costituire un efficace coadiuvante alla terapia farmacologica "tradizionale".

Le Piante Medicinali

Non tutte le piante presenti in natura sono medicinali o comunque in grado di portare beneficio ad una patologia. Solo queste ultime,i producono delle sostanze , i principi attivi, in grado di generare un effetto biologico. Alcune specie non producono alcun principio attivo utile ai fini terapeutici, mentre altre ne producono solo in piccola quantità; altre ancora, producono sostanze così potenti da risultare velenose anche in piccolissime dosi.

La piante, al pari di altri organismi viventi , affidano interamente alla chimica la loro possibilità di interagire con l'ambiente che le circonda.

Determinati composti chimici prodotti dal loro metabolismo permettono, infatti, alle piante di adattarsi a vivere in ambienti diversi, caratterizzati anche da condizioni estreme (basse o alte temperature, scarsa o eccessiva umidità o salinità del suolo, ecc.), di selezionare le strategie riproduttive più convenienti (attrazione degli insetti impollinatori, dispersione dei semi), di conquistare e difendere un proprio territorio, di difendersi dai predatori.

Caratteristiche dei principi attivi delle Piante Medicinali

I principi attivi, prodotti dalle piante, vengono di solito accumulati in modo strategico, nei vari organi della pianta ( foglie, fiori, fusto, corteccia, radici etcc.) . Se per esempio, un principio attivo, serve per proteggere la pianta dall'attacco dei predatori erbivori, questo sarà prevalentemente accumulato nelle foglie o nel fusto, che quindi rappresenteranno, ai fini dell'estrazione del principio terapeutico stesso, la porzione di pianta terapeuticamente più utile.

La parte della pianta più ricca in principi attivi, essiccata, viene comunemente denominata droga. Questa può essere quindi costituita dalle foglie, dai fiori, dalle radici, dalla corteccia, e solo in alcuni casi dalla pianta in toto. I principi attivi contenuti nelle piante sono di solito costituiti da una miscela di sostanze chimiche (fitocomplessi) che nel loro insieme esercitano l'effetto terapeutico.

Da ciò deriva che, i farmaci vegetali, possiedono delle caratteristiche terapeutiche proprie che derivano sia dalla contemporanea presenza di composti con attività biologiche individuali distinte, sia da interazioni che possono avvenire fra questi composti ;il risultato è che il fitocomplesso esercita un'azione farmacologica che è diversa da quella di ciascuno dei singoli composti che lo costituiscono ( al contrario dei farmaci di sintesi che sono costituiti da un singolo principio attivo purificato).

I meccanismi dell'azione farmacologica e la potenza di tale azione vengono studiati e dimostrati, nelle sostanze di origine vegetale ricorrendo ai metodi sperimentali adottati anche nel caso dei farmaci di sintesi. In effetti, molte classi dei farmaci che attualmente utilizziamo hanno come capostipite un principio attivo di una pianta, o sono addirittura costituiti solo da un principio attivo di origine vegetale. Per esempio, l'acido acetilsalicilico (Aspirinaâ) deriva dalla salicina del salice, la digossina (Lanoxinâ) è il principio attivo della digitale e la meflochina (Lariamâ) deriva dalla chinina dell'albero della febbre (Cinchona officinalis).

Anche altre classi di farmaci, come per esempio quelle degli antiaritmici, dei bloccanti neuromuscolari, degli analgesici-narcotici, degli anestetici locali e, soprattutto, degli antitumorali, derivano da principi attivi vegetali. Di conseguenza, la fitoterapia è una branca della medicina basata sulla scienza e non una medicina alternativa basata su concetti filosofici estranei a essa.

Classificazione dei principi attivi delle Piante Medicinali

I principi attivi che si trovano nelle piante medicinali, possono essere di varia natura. La conoscenza delle caratteristiche chimico-fisiche dei principi attivi vegetali è di fondamentale importanza per capire quale sia il modo migliore per somministrare la droga ai fini di ottenere il massimo degli effetti terapeutici.

Da un punto di vista puramente chimico, i principi attivi che comunemente si trovano nelle piante medicinali appartengono alle seguenti classi di sostanze: Carboidrati, Lipidi, Steroidi, Fenoli e Polifenoli, Alcaloidi, Terpeni e Resine (Olii Essenziali).

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